The Force Publique



Belgian colonial army (Force Publique) uniforms 1942-3.

In the beginning the private army King Leopold had decreed into existence in 1886, the Force Publique, was composed largely of African mercenaries recruited outside the Congo. Of the original 2,000 other ranks of the force, only 111 were Congolese. Preference in early recruiting was given to that much sought after “martial race”, the Hausas of the Central Sudan. In the end, however, these foreign mercenaries proved to be too expensive and local recruiting was intensified. In 1891, chiefs were ordered to produce a certain number of recruits per year, and a militia was founded from which men could be drafted to fill out the ranks in emergencies. In 1900 the term of enlistment in the Force Publique was raised from five to seven years. The Free State also used large numbers of irregulars in its campaigns. The Azande people of the north Congo and the Batetela people, who lived between the Sankuru and the Lomami rivers in the south central area of the Congo, were frequently employed in this capacity. The main attraction was the promise of booty.

Although officials always denied it, there were continual charges that, in order to terrorize its enemies, the Force Publique went out of its way to recruit cannibals. An English visitor to the Congo in the 1890s, E.S. Grogan, described Force Publique recruits as “degraded and vice-sodden cannibals” and charged that their officers expected them to supply themselves with food and clothing through “commandeering” or looting. During the Arab wars of the 1890s, Force Publique officers admitted that there were outbreaks of cannibalism in their forces, but claimed that this was the work of irregulars. Since these mercenaries were not subject to army discipline, wrote the authors of the official history of the Force Publique, “it was impossible to stop them from eating a certain number of victims after each battle”.

The Force Publique increased its numbers tenfold in the first decade of its existence, largely because of the requirements of the Arab wars. By 1898 it boasted nearly 20,000 men (although numbers plummeted thereafter, with the collapse of Leopold’s plans to occupy the southern Sudan). The army maintained a military camp in each of the Free State’s districts. More important were the base camps, where regional headquarters were located and basic training carried out. The most important of these camps were at Eambu Luku, near Boma, and at Irebu and Lisala, in the north around the junction between the Ubangi and Congo rivers. Since the latter region was a major catchment area for recruits, it was no coincidence that the Lingala language spoken there in time became the lingua franca of the army. The greatest challenge faced by the Force Publique in its early years came in the 1890s, in the so-called “Arab wars”.

J’avais oublié de citer les forces coloniales belges en Afrique

Après la capitulation de la Belgique, le reste des forces présentes au Congo belge sont réorganisé en trois groupes de temps de paix:

1er Groupe (QG Elisabethville) provinces du Katanga et de Kasaï

2e Group (QG Léopoldville) provinces de Léopoldville de l’Equateur

3e Groupe (QG Stanleyville) provinces Orientale et Kivu. Avec la chute du pays, ces forces doivent s’auto réguler c’est une force publique.

Les bataillons de 1 à 6 sont de type combat, 7 à 12 réserve et 13 à 18 2e réserve.


Force Publique du Congo belge

Insigne une étoile à 5 branches jaune sur un carré cobalt bleu


Devient auto régulé après le 10 mai 40. Restera au Congo de 40 à 45.

Congo (1940-45)

QG (Léopoldville)

Centre d’entraiment (CIE) depuis oct 1941 Luluabourg

Ecole des gradés (ECGCD) Luluabourg, Dépôt central (DC) Léopoldville

Ordonnance (DAARM) et transmissions Stanleyville


District du Nord est (défense de la frontière secteur Soudan-Uganda, dissous en janvier 1942)

1er brigade colonial Belge, et la 3e

District sud (frontière avec la Rhodésie)

2e Régiment d’infanterie

District ouest (Léopoldville, défense de la rivière et de l’estuaire et de la ligne ferroviaire Matadi-Léopoldville)

3e Régiment d’infanterie, la force de défense de l’estuaire, la compagnie de mortier, la compagnie du génie

Intérieur (sécurité)

1er, 2e & 3e Groupe de Service Territorial (2x Bns par groupe), et le Corps des volontaire Européens.

District Ruanda Urundi

Attaché au 3e Groupe de Service Territorial


Note les 1ere et 3e Bdes disposent de 6000 hommes et 4000 porteurs par bde. Début 42, dans la force publique 2000 officiers et 34 350 soldats, 5000 volontaires de la garde territoriale et 8200 auxiliaires = porteurs

Seuls les 7e et 10e Bn disposent d’une compagnie de mortier et une de mitrailleurs Lourdes.


1ere Brigade Coloniale

Détaché du district nord est en juin 1940, réorganisé au Nigeria en tant que Middle

East Expeditionary Corps

Base au Congo (6/40-1/41), Nigeria (1/41-4/43)

HQ avec une compagnie de transmissions, une Cycliste, et des unités d’appuis, d’un groupe de Transport (Transport, Ordonnance Cos)

1e Régiment d’infanterie (avec les l, 2 & 8e Bn d’infanterie)

4e Régiment d’infanterie (3, 4 & 10e Bn d’infanterie)

Batterie d’artillerie (4x 7cm St Chamond pack sur mules)

Artillerie d’Infanterie Co (12x 81 mm mortiers)

Une compagnie de Génie avec des éléments de pontonniers

Médical: 1e & 2e Vol Hôpital, Hôpital Central Mobile


Groupement de Bde coloniale Belge

Formé au Nigeria depuis la 1e Bde Coloniale Belge en tant que Middle East Expeditionary Corps, réorganisé au Caire en Sept 1943

Nigeria (4/43), Afrique du nord & moyen orient (9/43- 11/44), Congo Bel (nov 44)

HQ une compagnie administrative, une de trans, un peloton d’Ambulance, une Compagnie de défense (AT & MG pelotons)

Groupe de Transport (Transport, Ordonnance dispose de jeep et de camions 3tonnnes),

Une compagnie de Cycliste

Chasseurs un escadron blindé (Armoured Sqn) (12x Scout Cars), 2x Motor Sqns (chacun avec un C37 gun), et un Sqn de dragons portés.

1e Régiment d’Infanterie (2, 3& 10e Bns), 4th Bn d’inf (2/44-11/44)

4e Bn d’appui (9/43-2/44) avec une AT Co (12x 37mm), une Co de mortiers (12x 81 mm) & une de mitrailleuses lourdes (12x cal.50)

Artillerie 2 batterie de campagne 4x C70 St Chamond, 1x Btrie de 4x 37mm guns

(Puis 1xBtrie de 4xC75, 1xBtrie de 4xC70, 1xLAA Btrie de 4x 40mm)

Une Compagnie de génie (Mot), un peloton d’eau, de matériel du génie

Médical Hôpital Vol, Hôpital Mobile


2e Brigade Coloniale

Formé au Congo en février 44 après ‘


3e Brigade Coloniale

Formé au Congo en Juin 1940, détaché du district nord est en fev 41, dissous en avril 42, reformé au Congo en février 44

Congo (6/40-2/41), Ethiopie/Abyssinie (2/41-4/42), Congo (4/42)

Groupe de Transport (Transport, Ordonnance),

5e régiment d’Infanterie (5 & 11 Bn d’infanterie)

Une batterie d’artillerie de campagne (4x 7cm St Chamond pack sur mules)

Une compagnie d’artillerie d’infanterie (12x 81mm mortiers)

Une Compagnie de génie avec des éléments pontonniers

Médical: 1 & 2 Vol Hôpital, Hôpital Central Mobile

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